私が通っていた小学校に、あやこさんの木というのがあった。
なんという種類かはわからないが、幹が太く立派な木だ。

なぜあやこさんの木というのかはわからない・・・。
みんなそう呼んでいたが由来はだれも知らない。
そんな名前の木だから、あやこさんの木にはいろいろな怪談があった。

あやこさんの木の下には、あやこさんが埋められているとか、あやこさんが首吊りをしたとか、夜中にあやこさんが枝に座っていたとか。

そのあやこさんの木が切られることになった。
整地されたグランドには不釣合いな木だし、100m走のスタート位置のすぐ後ろに立っていて体育の時間や運動会の時はかなり邪魔になっていた。
あやこさんの木が切られる日は、危ないから休み時間に校庭で遊ぶのは禁止され、体育も体育館で行われることになった。

授業中にチェンソーの音が聞こえ、そのチェンソーの音が木を切っている音に変わった瞬間、「ぎゃああああぁぁぁぁぁあああああああああぁぁぁぁ」という凄まじい叫び声が聞こえた。

男なのか女なのかもわからないほど歪んだ声・・・。
どこから聞こえてくるのかわからない・・・。
教室から聞こえてくるようにも思えるし、遠くから聞こえてくるようにも思える。

先生はすぐに授業を中断し廊下に出て、他の先生と話し合いを始めた。
その間もずっと叫び声は続いている。

数分経って、校庭に避難することになった。

避難してる最中も叫び声は聞こえる・・・。
叫び声は学校中に響いていて、やはりどこから聞こえてくるのかわからない・・・。
校庭に避難してからも、学校の中から叫び声が聞こえる。
しばらくして、あやこさんの木が切り倒されると、叫び声は止んだ・・・。

その日は何も持たずに、そのまま集団下校をすることになり、夜になって保護者説明会があり、次の日は休校ということになった。
保護者には、誰かが放送室に侵入していたずらをしたと説明したらしい。

翌日に友達と学校へ行ってみたが、校門は閉じられていて中に入れない。
道路から校庭が見えるので、あやこさんの木を見てみると、大人が何人かいて、切り株になったあやこさんの木の周りを白い紐で囲っている。
どうもお祓いをやっているような感じだ。

その日の夜、スイミングスクールの帰りに、自転車で学校の前を通り、何気なく校庭のあやこさんの木を見ると、あやこさんの木の切り株に、女の子が座っているのが見えた。

うちの小学校は一箇所だけ夜間照明があり、それがあやこさんの木のすぐそばにある。
だから遠いが結構はっきりと見える。
間違いなく女の子が切り株の上で体育座りしている。

夜の10時過ぎだ。
こんな時間に女の子が、あやこさんの木の切り株に座っている。

あやこさんだ!
間違い無くあやこさんだ!

恐怖もあったが、明日はこの話題で持ちきりになるだろうという嬉しさのほうが強かった。

早く家に帰ろう、そう思い自転車をこぎ出すと、市内放送が流れた。
こんな時間に市内放送が流れるなんてめったにない。
自転車を止めて聞いていると、どうやら小学生の女の子が行方不明になっているらしい。

小学生の女の子?
さっきの切り株に座っていた女の子が頭をよぎった。

あの子かな?
でも、なんであんなところに座っているんだろ?

正直かなり怖かったが、女の子を見つければヒーローになれる。
その誘惑に勝てず、一人で校庭に忍び込むことにした。

校門の前に自転車を止めて、校門をよじ登り飛び降りた。
その瞬間にゾクッという悪寒が走った。
ただでさえ夜の学校は怖いのに、その上、あやこさんの木の切り株の上に女の子が座っている。

どうしようか迷った。
一度家に帰って親と一緒に来ようか?
でもやはり一人で見つけたかった。

校門からあやこさんの木まで、100メートルちょっとある。
ビクビクしながらあやこさんの木に近づいていった。

女の子は顔を伏せて、切り株の上で体育座りをしている。
異常な光景を目の当たりにして、声を掛けることができなかった。
ここまできて引き返そうかとも思った。
それほど目の前の女の子が怖かった。
でも足が動かない。

1分ほど黙って女の子の前に立っていたが、意を決して「どうしたの?」と声をかけた。
女の子は顔を伏せたまま「・・・・たの?」と言ったが、ボソボソと話して聞こえない。

「え?」と聞き返すと、「どうして切ったの?」と訊いてきた。

あやこさんの木のことかなと思ったが、私にどうしてと言われてもわからない。

答えられずにいると、女の子はゆっくりと顔を上げて私を見つめた。
普通の女の子だ・・・。

だが、女の子の顔が怒りの表情に変わっていく・・・。
立ち上がって切り株から降り、近づいてきた!

逃げ出したかったが、やはり恐怖で足が動かない。

女の子は私の目の前で止まり、「どうしてだーーーーーーーー」と叫んだ。

その瞬間に「あ゛あああああああぁぁぁぁぁあああぁぁぁぁ」という、あの歪んだ声が学校から聞こえてきた。

学校の窓は全て閉めてあるが、声が漏れて聞こえてくる。
あまりのことに、私は女の子を突き飛ばし全速力で逃げた!

校門まで遠い・・・。

振り返りたい衝動に駆られたが、絶対に振り返ってはいけない気がして、とにかく全力で走った。
走ってる最中も、学校からはあの声が聞こえる。

校門の前にパトカーが止まっているのが見えた。

助かった!
涙が出そうなほど嬉しかった。

「助けてーーーー」

夢中で叫んだ。

警官が「どうした?なにがあった?」と聞いてきても、泣いて答えられない。
何人かが校庭に入っていき、女の子を抱えて出てきた。

パトカーの中で落ち着かせてもらって、やっと話せるようになり、ありのままを話した。
信じてくれたかどうかはわからないが、校庭に入った警官は、学校から聞こえてきたあの声を聞いてるはずだ。

あの女の子はやはり行方不明になっていた女の子だったようで、母親が泣きながら女の子を抱きしめている。
私は夜も遅かったので親に連絡をして呼んでもらい、一緒に帰った。

翌日は土曜日だったこともあり、学校を休むことにしたが、昼過ぎに、「またお祓いをするから、一緒にやってもらったほうがいいんじゃないか」と担任に言われ、昼過ぎに学校へ行くことにした。

あの女の子も同じ小学校の下級生で、お祓いをしてもらうために親と一緒に学校へ来ていた。
少し話をしたが、私のことを覚えていないどころか、昨日の記憶がほとんど無いらしい。

校長も教頭も、小学校の先生がほぼ全員一緒にお祓いを受けた。
なんだか葉っぱのたくさんついた樹の枝みたいなので、頭をバサバサやられたりしたのを覚えている。

お祓いが効いたのか、それからは何も起こらなくなった・・・。

先生達にあやこさんの木について聞いてみたが、何も知らないという。
昔からある木だから、何かが宿っていたのかもしれない。

あの小学校の前を通る時は、今でもたまにゾクッとする。
見ないほうがいいと分かってはいるが、あの切り株を見てしまう。
もう何の変哲もない、ただの切り株になっていることを願う・・・。