その年の瀬戸内は大変暖かくて3月にはもう桜が咲き始めていた。
後輩曰く、この時期に既に桜が満開の穴場があるとか抜かすのでお花見をする事となった。
ちょっと山手に上がった所だが、見事な枝垂れ桜が満開だった。

席は大いに盛り上がり、私は下戸のくせに大いに飲み大いに食べた。
酔っ払ってて覚えてないが、いろいろ変な事口走ったらしい。
挙句、上半身裸で寝てしまったらしい、覚えてないが・・・。

例年より暖かいとはいえ3月、案の定風邪を引いてしまった。
滅多に風邪引かない分、いざ引くと往々にしてロクな事が無い。
そんな感じの話。

熱で頭がボーッとする。
食欲なんて無いハズなのに無性に米の飯を食べたくなった。
始めはお粥など炊いたりしていたが、面倒になって炊いたご飯を炊飯器から直接食べ始め・・・終いに「もう炊くのも面倒だ」と、私は生の米をそのままバリバリ食いだした。

自分のやってる事が理解できなかった。
いくら食べても胃が空っぽな気がした。

この辺から意識が飛び始め自分の行動が曖昧になるのだが・・・。
確か、レトルトカレーのルーを袋ごと啜ったり乾麺を生で齧ったりしてたようだ。

まったく自分のやってる事が理解できない・・・。
普段から2週間分の食料は置いてあるが、それをおよそ4日で食い尽くしてしまった。
自慢じゃないが私の体重は56kg、普通はこんなに食えるハズはない。
食っても食ってもお腹は減り続ける。

私:「ひもじい・・・」

空腹と倦怠感が全身を襲う・・・。
空っぽの冷蔵庫の前で茫然自失となる。

買出しに行こうにも体力の限界だった。
ふと脳裏に”死”の1文字が浮ぶ。

こんなんで死んだら恥だな・・・。
そう考えてた矢先、電話が鳴った。

「悪質な風邪なので3日くらい休む」と研究室には言っておいたが、例の友人からだった。

友人:『もしもしー♪』

1オクターブ高い声。

友人:『治った?大丈夫?お見舞い行こうか?』

ありきたりな事を聞いてくる。
私はもはや「あー」だの「うー」だのしか返事できなかった。

ただ事ではないと思ったのだろう・・・『あー待ってち、今から行くけぇ』と言って切れる。

私:「助かった、かな・・・」

今考えると死にそうになるもっと前に初めから電話で助け呼べば良かったのだが、脳に栄養が回ってなかったのだ。
仕方がない。

数分後、外で友人のバイクの爆音が聞こえる。
それまでは水を飲んで仰向けになって凌いでいた。
ドアはは3日前から開けっ放しだった。

台所まで入ってきた友人は私を一瞥して噴き出した。

友人:「ブッ」

二言目には「うわぁ初めて見た」と嬉しげに言い放った。

彼女曰く「餓鬼の類」だという。

私の身体にまとわり憑いて腹部をガジガジ齧ってたそうだ。
電話の向こうで私の声じゃない「ひもじい、ひもじい」って声が聞こえて、ヤバいなと思って慌てて来たらしい。

すぐに友人は誰かに電話をし始めた。

友人:『あ、もしもし、木村の婆っちゃー?』

相手:『んー元気。あーこの間はありがとー』

死に掛けの人間放置して世間話かよ・・・。

友人:『んーでね、たぶんスイゴやと思う。あ、ウチやなくて友達。』

友人:『いや、わからん、後で聞く』

友人:『あ、炭?分かったありがとうー』

電話を切った友人はガスコンロに向かって何かし始めた。
料理でも作ってくれるのだろうか、凄くコゲ臭い。

友人:「コレでいいかな」

友人がグラスに注いで持ってきたのは煮え湯だった。

しかも何か灰色い粉末がプカプカ浮いている。
コレを「目ぇ閉じて鼻摘んで飲み干せ」と言う。

一口飲むと熱さで舌が焼かれる、炭の苦さと塩辛さが口内に広がる。

私:「何コレ?」

友人:「塩水」

私:「は?」

友人:「良いけぇ飲みぃ。ヘソから出るけん」

こんなモン飲んでたまるかと抵抗したが、鼻を摘まれ大口開けさせられ流し込まれた。

暫くして身体から倦怠感が抜け楽になる。

友人が「立てる?」と聞いてきた。
どうやらもう大丈夫のようだ。

立つと同時に「ぐ~~~」と盛大に腹の音が鳴る。
友人は苦笑しながら「何か作るわ」と、米びつの底に僅かに残った米でお粥を作ってくれたが、結局なんにも味はしなかった。
煮え湯で舌が焼けていたから・・・。

大事を取って病院に行ったところ、栄養失調との事だった。
あれだけ食ったのにだ点滴受けながら友人に聞かれた。

友人:「何か思い当たるフシない?」

私:「~~~で花見した。」

友人:「3月に?」

友人:「○○寺の下やろ、あそこは7月に施餓鬼する所や」
※「施餓鬼」=地獄の餓鬼の為に施しをしてやる鎮魂祭みたいなモノ

友人:「飲み食いした?」

私:「たらふく食って裸で寝た。」

友人:「バカか」

友人:「知らん?『施餓鬼の前にお祭りすっと餓鬼が憑く』って」

私:「知らん、初めて聞いた。」

友人:「あー、ウチの地元だけなんかな?まぁ、お前を供物だと思ったんだろうサね。腹に食い物の詰まった」

...。

私:「ねぇ、さっき俺に何飲ましたん?」

友人:「塩水に注連縄(しめなわ)焼いた灰ぶち込んだモノ」

何だそりゃ。

友人:「ウチの地元では割とポピュラーなんだけど・・・」

私:「知らん、初めて飲んだ。」

まぁいいや・・・。

とりあえず俺はこいつに助けられたんだよなぁ・・・。